Machtdemonstration von Verstappen bei Auftakt-GP in Bahrain

Red-Bull-Jubel am Podium © APA/AFP/GIUSEPPE CACACE

Weltmeister Max Verstappen hat den Saisonauftakt der Formel 1 dominiert und beim Großen Preis von Bahrain einen überlegenen Start-Ziel-Sieg gefeiert. Der Red-Bull-Pilot aus den Niederlanden gewann am Samstag das ereignisarme Flutlichtrennen in Sakhir ungefährdet vor seinem Teamkollegen Sergio Perez, der Rückstand des Mexikaners betrug 22,457 Sekunden. Dritter auf dem Wüstenkurs am Persischen Golf wurde Ferrari-Pilot Carlos Sainz (+25,110 Sek.).

„Ein großartiger Start ins Jahr, absolut fantastisch“, funkte Verstappen zufrieden an die Box. „Unglaublich. Es war noch viel besser als erwartet. Ein echter Genuss. Das Auto war gut zu fahren und hatte eine super Pace, es hätte nicht besser laufen können“, ergänzte der Titelverteidiger, der seinen vierten WM-Titel in Folge anpeilt, wenig später. Für den 26-Jährigen, der sich auch den Zusatzpunkt für die schnellste Runde sicherte, war es der 55. Grand-Prix-Sieg seiner Karriere und der saisonübergreifend achte in Serie.

Die Red-Bull-Dominanz des vergangenen Jahres, als der Austro-Rennstall 21 von 22 Rennen für sich entschieden hatte, setzte sich auch nach der Winterpause fort. Es war der 32. „Bullen“-Sieg in den jüngsten 34 Rennen und der insgesamt 29. Doppelsieg. Wie im Vorjahr lieferte Red Bull Racing am Bahrain International Circuit eine Machtdemonstration ab, die Konkurrenz bestehend aus Ferrari, Mercedes und McLaren hat weiter enormen Rückstand.

Perez freute sich über das „Maximum“ und sein bestes Resultat seit neun Rennen. Red-Bull-Motorsportberater Helmut Marko war etwas überrascht. „Das war überwältigend und nicht so von uns erwartet. Max hat den Start gewonnen und ist dann auf und davon gefahren“, sagte der 80-jährige Steirer bei ServusTV. Auch Sainz durfte zufrieden sein. „Wir konnten gut mithalten“, betonte der Spanier.

Der von Startplatz zwei ins Rennen gegangene Charles Leclerc (+39,669) musste sich im zweiten Ferrari aber mit dem vierten Platz begnügen. Mercedes-Pilot George Russell (+46,788) wurde Fünfter vor Lando Norris (+48,548) im McLaren und Teamkollege Lewis Hamilton (+50,324).

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Verstappen ließ sich auch von der Causa um Red-Bull-Teamchef Christian Horner nicht beeindrucken, der nach einer Beschwerde einer Mitarbeiterin wegen angeblich unangemessenen Verhaltens in einer unabhängigen Untersuchung des österreichischen Mutterkonzerns freigesprochen worden war. Horners Ehefrau, die frühere Spice-Girls-Sängerin Geri Halliwell, scheint jedenfalls zum 50-jährigen Engländer zu stehen. Beide spazierten Händchen haltend umringt von TV-Kameras und Fotografen vor dem Start durch das Fahrerlager.

Auf der Rennstrecke ging Verstappen von der Pole Position ins Auftaktrennen, alle 20 Fahrer entschieden sich zunächst für den weichsten Reifensatz. Beim 20-Jahr-Jubiläum in Bahrain verteidigte Verstappen seine Spitzenposition in der ersten Kurve gegen Leclerc, dahinter ging Perez an Sainz vorbei auf Platz vier. Etwas weiter zurück wurde Lance Stroll im Aston Martin von Haas-Pilot Nico Hülkenberg gedreht, beide konnten aber weiterfahren.

In der dritten von 57 Runden wurde Russell nach einem Überholmanöver gegen Leclerc zum ersten Verfolger von Verstappen. Der Titelverteidiger machte dort weiter, wo er vergangene Saison aufgehört hatte. Nach zehn Runden war die Konkurrenz kaum noch im Rückspiegel wahrzunehmen, der Vorsprung betrug bereits sieben Sekunden. Wenig später lieferten sich die beiden Ferraris ein packendes Duell um Platz vier, der von Lewis Hamilton ab 2025 abgelöste Sainz griff Leclerc zweimal an und überholte seinen Teamkollegen. Der Monegasse kämpfte aber mit Bremsproblemen an der Vorderachse.

Nach den ersten Boxenstopps überholte Perez den Mercedes von Russell und sorgte damit für die Red-Bull-Doppelführung. Zur Rennhälfte sorgte Hamilton mit einem ungewöhnlichen Funkspruch für Aufsehen: „Mein Sitz ist gebrochen“, sagte der auf Platz acht liegende Rekordweltmeister. Im Kampf um den zweiten Rang hegte Sainz, der mit Perez gut mithielt, kurz Hoffnung. Der Spanier setzte nach dem zweiten Boxenstopp aber auf die härteste Reifenmischung, Perez genau 20 Runden vor Rennende auf die weichste und schnellste. In Schlagdistanz kam Sainz nicht mehr.

Dahinter kam Russell mit den härtesten Reifen nicht gut zurecht und wurde auch noch von Leclerc überholt. An der Spitze drehte Verstappen unangetastet seine Runden. In der kommenden Woche gastiert die Königsklasse des Motorsports in Saudi-Arabien. Dort findet das zweite von 24 Rennen im Rekordjahr der Formel 1 wegen des muslimischen Fastenmonats Ramadan (ab 10. März) ebenfalls an einem Samstag statt.

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